德国,失去工厂的工作并没有阻止布特(Alfred Butt)去年冬天去地中海度假。得益于政府慷慨的失业福利,布特说,失业并没有给我的生活造成太大影响。

  美国,德罗伯茨(Dylan DeRoberts)也失去了类似的工作,但他可没享受什么海滩假日。相反,他放弃了生活中为数不多的乐趣,例如驾驶雪上汽车,因为德罗伯茨还失去了保险。他说,我学着适应新的生活水平。

  同样失业的德罗伯茨只能勒紧裤腰带过日子大西洋两岸,失业给民众生活带来的影响差别如此巨大,这或许有助于解释为什么美国和欧洲无法就如何应对全球衰退达成共识。美国正投入数千亿美元──包括增加对失业者的援助──以提振经济,并希望欧洲也效仿。但大多数西欧国家已经有了完善(也耗资不菲)的社会保障体系,因此这些国家政府没有那么大的压力要增加支出摆脱困境。

  具讽刺意味的是,多年以来欧洲一直试图限制其工人保障体系──长期以来被视为形势良好时拖累经济增长的负担──以仿效增长更为迅速的美国经济。而现在,美国却在朝着一个更加欧洲化的制度发展。

  美国和欧洲在工人保障方面的不同手段会影响到它们的经济复苏前景。美国和欧元区16国有着差不多的高失业率,超过了8%且还在不断上升。但欧洲高昂的工资税,以及企业在裁员时间和方式上面临的诸多限制,使得雇主在衰退结束时也不敢迅速再招聘。

  这是经济学家看好美国经济会先于欧洲持稳的原因之一。国际货币基金组织(IMF)上个月预计,欧元区经济明年会继续收缩,而美国经济届时应当能够触底反弹。

  布特原先在德国一家汽车部件制造商担任原材料采购员。对他来说,失去这份工作是个沉重打击。但在2010年5月之前,政府补助会代替他工资的大部分。而且,按照德国的全民医保体制,他依然享受着全额医保。

  德罗伯茨去年失去了在伊利诺伊州贝维德尔的一家克莱斯勒(Chrysler)汽车组装厂的工作。几个月后,他的医疗保险到期了。他发现,自己根本无法负担医保保费。

  德罗伯茨说,失去保险很可怕。但他又说,我能放弃什么(来支付医保费用)?食物?

  西欧国家面临着工人的不满情绪。5月1日,法国和德国每年例行的劳动节游行活动吸引了比前些年更多的人。

  但大多数抗议都是针对具体雇主而不是政府,包括法国最近出现的一波“绑架老板”事件,工人将高管扣留在后者的办公室中以抗议裁员。虽然社会普遍对失业感到不安,但相对而言,欧洲却少有要求政府采纳类似美国的刺激支出的公众呼声。

  加州奥克兰一家就业中心的求职者公众情绪并不像经济数据那么黯淡。自去年9月以来,德国国内生产总值(GDP)急剧下滑。市场研究机构Emnid近期的一项调查显示,大多数人认为经济危机还将恶化,但也有62%的人说他们迄今还没有切身感受。《华尔街日报》和NBC电视台近期进行的一项调查显示,只有 13% 的美国人说自己完全没有受到影响。

  自十九世纪末以来,德国已经为工人组建了一个国家保障体系,保障范围涉及疾病、伤残、老年贫困和失业。但福利不会永远慷慨。根据2005年起实施的一项富有争议的失业福利调整,德国失业津贴会在一年之后降到一个维持生存的水平。德国政府认为,长期失业者没有足够的动力去摆脱救济,因此政府加大了压力。

  欧洲各地失业福利各有不同,就像美国各州之间也会存在差别。但据经济合作与发展组织(OECD)称,在大多数西欧国家,政府会补偿一般失业工人60%到80%的收入。

  欧洲的福利期限通常也更长。比利时的失业福利根本没有时间限制。丹麦政府补助失业工人至多90%的收入,每年拿出超过4%的GDP用于补助和再培训失业工人。相比之下,根据OECD的数据,此次经济危机爆发前,美国用在失业补助和再培训上的支出仅占GDP的0.4%左右。

  在希腊等不够慷慨的欧洲国家,政府最初平均会为失业工人补助不到一半的收入。英国和爱尔兰等国的家庭负债严重,他们在此次经济衰退中也尤为脆弱,这些国家遭受了地产和信贷泡沫的破灭。经济不够发达的东欧国家的经济问题有所不同,但却更为严重。

  欧洲的福利体系带来了沉重的税务负担。在德国,所得税以及给失业保险和养老等福利项目的强制捐助占据了雇主雇佣一个员工总支出的一半以上。美国的这一比例是30%,这意味着雇佣总支出更多地落到了雇员手中。

  结果就是:平均而言,德国的劳动力成本显著高于美国,即便德国工人的实际收入不能买到同样多的商品。这同时影响到了德国的就业和消费者支出。另一方面,和大多数欧洲人不同,美国人必须为医疗保险支付额外费用。

  美国近期扩大了失业和低收入补助。作为奥巴马总统刺激计划的一部分,美国政府效仿了欧洲部分国家政府培训失业工人新技能的做法,拨出新资金对失业人口进行再培训。

  在美国伊利诺伊州,政府增加给无业工人项目(Dislocated Worker Program)的资金令32岁的德罗伯茨受益。这个联邦项目提供就业培训和职业咨询,奥巴马的刺激支出计划扩大了这个项目。

  当地的无业工人项目办事处向德罗伯茨提供了大约6,000美元的资金,帮助他去Rock Valley College大学参加为期两年的电子工程学课程。德罗伯茨希望,这一学业能让他在替代能源领域找到一份工作;奥巴马总统将替代能源视为美国经济的一个未来增长引擎。Rockford近期吸引了一家中国太阳能面板制造商入驻。

  德罗伯茨现在每个月得到1,426美元的失业救济。根据刺激支出计划,伊利诺伊州的失业救济期限从原先的26周延长到了59周。上个月伊利诺伊州推出了一个意在延长失业救济期限的特别计划,一些人的失业救济期限可以再延长13个星期。德罗伯茨不知道自己是否符合条件。他的女友在当地一家小学,挣的钱略多一些。
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